厚皮動物的特徵

河馬 (Hippopotamus Amphibius) 是地球上最大的四腳動物之一。
這種龐大的哺乳動物體重可達 4.5 噸,體長則可達 5 公尺 (包括牠纖細的 45 公分長尾巴)。
河馬的外觀很像一隻巨大的豬,並擁有笨重而牢靠的身體,脖子也相當粗壯。
由於河馬的四肢相當粗短,所以身高最多不會超過 1.65 公尺。
四肢長有寬大的蹄腳,每隻有 4 指朝前並由薄膜包覆在一起。
河馬最明顯的特徵之一是牠的頭,光是頭的重量就將近 200 公斤。
至於身體則是由帶有磚紅色斑紋的藍黑色厚皮覆蓋,皮膚幾乎沒有毛髮,不過尾巴上倒是有些許短毛。
河馬的皮膚相當厚 (所以才算是厚皮動物 (pachyderm)),
而且皮下還有一層脂肪,可讓牠悠閒地浮在水上。
由於河馬待在野外時,皮膚上的水分蒸發速度比其他哺乳動物快上許多,導致牠們不能離開水中太久。
因此,河馬必須一直待在水中或潮濕的棲息地中,才不會讓自己脫水。
雖然河馬沒有汗腺,但是卻擁有另一種腺體,這種腺體能夠分泌出具防曬與防蟲功用的紅色液體。
不過就跟所有厚皮動物一樣,河馬對於蚊蟲的叮咬非常敏感。
這也是為何牠們能接受各種食蟲鳥類的原因,這算是一種互利關係。
當河馬在泥巴中打滾時,泥巴會在其身上形成厚實的硬皮,如此有助於牠們防止蚊蟲叮咬。 
 

豬的遠親

「河馬」(Hippopotamus) 一詞源於希臘人對此強大動物的稱呼。
古埃及人的觀點比較正確,他們稱河馬為「河豬」。
根據歷史記載,河馬幾乎都是棲息在非洲的河湖中。
根據古埃及紀念碑上的象形文字記載,河馬曾經滿佈在整條尼羅河上,
以致獵殺河馬也成為當時最令人喜愛的娛樂。
到了今日,埃及已經看不到河馬的蹤跡了。
由於河馬的犬齒相當有價值,因此也間接導致牠們的滅絕。
過去,河馬的分佈區一直在減少,現在只有在北緯 17° 以南,才看得到這種動物。
偶蹄動物 (Artiodactyl) 擁有偶數腳指,是擁有四蹄的胎生哺乳動物。
同類別中,豬、野豬及河馬組成豬亞目 (Suiformes,源於希臘文,意思為:擁有豬的外型)
就基因而言,河馬算是豬的遠親
在第三紀前 (Pretertiary) 的時代,河馬曾廣泛地分佈於歐、亞、非等大陸。
不過時至今日,只剩兩種河馬落腳在唯一的棲息地 - 非洲:一般河馬和矮河馬。
分佈在賴比瑞亞的矮河馬 (Choeropsis liberiensis) 體型比一般河馬小很多,
體常頂多 1.90 公尺,體重則約 500 公斤左右。
一般河馬擁有 4 顆下門牙,而矮河馬則只有 2 顆下門牙。
此外,矮河馬的皮膚是黑色的。牠們是獨居性動物,頂多兩隻或三隻一起生活;
矮河馬通常不喜歡群居生活。不過矮河馬體型雖小,跑起來卻相當快,
而且也比較沒有像一般河馬般喜歡待在水中。
矮河馬比較喜歡待在濕林,通常出沒在西非的熱帶叢林中,尤以賴比瑞亞境內為甚。
 
 
四噸重的媽媽
 
河馬的懷胎期約 8 個月,之後母河馬會生下體重約 25 至 55 公斤的小河馬。
小河馬的成長相當迅速,約一歲後體重就可以達到 200 公斤。
小河馬通常會在母河馬游泳或浮在水面上時,爬到她背上。另外,小河馬通常會在水中吸奶。

雖然小河馬的生理發展相當迅速,不過卻需要好幾年的時間才會完全成熟。
河馬的性別發展在第 4 年會趨於成熟。即使小河馬的身體已完全發展,其犬齒還是會持續變長、變粗。

你很容易就能觀察出哪一隻是母河馬,因為她一定會盯著自己的小孩,並且相當謹慎地注意其一舉一動。
母河馬在照顧小河馬時是相當危險的,這時候她會兇暴地攻擊如獅子或鱷魚之類的掠食動物。
母河馬非常擔心小河馬的安危,因此會認為小河馬無時不刻都受到威脅或處於危險中。

由於河馬體型龐大,所以除了人類以外幾乎沒有什麼天敵。
只有大型貓科動物才有機會攻擊小河馬,前提是母河馬不在身邊看顧小河馬時。

河馬一旦被激怒,其勇悍的舉動將與平日溫和的樣子大相逕庭。
河馬具有攻擊性,只要受到激怒,很容易就會進入狂怒的狀態。
牠們會無故攻擊並輕易毀掉小船,並且使用力量超強的嘴巴將小船撕成碎片。

只要有安排適當的棲息地,河馬也可以生活在動物園中。
甚至可以在豢養環境下繁衍後代,最高可存活達 40 年。 



河馬

河馬的生活環境必須潮濕、有水源,因為牠們大多數時間都得待在水中。
河馬白天大多時間都在水中休息,到了晚上才會上岸吃草。
由於河馬是草食動物,所以只吃水生植物與青草。
牠們的食量龐大,一天約吃掉 40 公斤的植物。
為了進食,牠們會潛入河面下大口扯開泥巴上的植物;之後再浮到水面上,慢慢享用。
為了覓食,河馬通常會在水裡游超過 30 公里之遠。

當水生植物不足時,河馬就會吃陸地上的植物。
河馬通常會在日暮時分爬上岸,然後到附近的草地上進食。

一般人很難想像,河馬擁有如此龐大的體型,但是在水中的動作卻是異常地靈敏。
牠們大多時間都浮在水面上,並且利用強而有力的四肢游泳。
河馬能潛入水中,並且在湖底或河床行走,且速度最高可達每小時 13 公里。

河馬的眼睛、耳朵與鼻孔都位於頭頂,所以即使牠整個身體都潛入水中,
也還是可以看得見、聽得到並且還可以呼吸。河馬的嗅覺非常靈敏。
為了讓自己能適應水中的生活,河馬甚至可以在潛入水中時主動將鼻孔蓋上。

在河馬棲息的水域中,你將發現那裡不時會有絲絲的霧氣流動,
同時還會聽到噴氣聲,那表示河馬正浮在水面上呼吸。
雖然河馬通常潛入水中的時間只有 3 至 6 分鐘,不過牠們在水中可憋氣達 15 分鐘之久。
 
 
群居及領域概念
 
這些動物具有群居性,通常一群介於 10 至 20 隻之間。
不過公河馬老的時候,會離群索居,有時甚至會攻擊其他河馬。

河馬通常會將半截身體靠在岸上做日光浴,並且打盹。
直到日暮時分,這一整群河馬才會開始活動。
此時,公河馬會開始大聲吼叫,並且全部都會到水中一起嬉鬧。

公河馬會不時以類似豬叫的方式低嚎,並且還會抬頭觀察附近的景物。
河馬常常會打呵欠,並且藉由張大嘴巴來展示牠的牙齒。
河馬的聲音非常雄渾有力。
牠們藉由渾厚的吼叫聲與張大嘴巴來恫嚇其他動物,意思是在說「最好小心我的牙齒」。
河馬不僅擁有巨大的犬齒,嘴巴也可以張得非常開。
終其一生,河馬的犬齒 (河馬的最佳武器) 會不斷成長,最長可長到 50 公分以上。
相對而言,河馬的上犬齒則非常短。

河馬會藉由糞便與尿液在河岸邊標示領域;
牠們可以藉由迅速拖起後腿,將這些排泄物散佈於各處以標示出自己的地盤。

河馬能夠與其他非掠食動物和平共處,並且能讓鱷魚不敢妄動,
因為河馬凶猛的撕咬能輕易咬斷鱷魚的軀體。

旱季來臨時,河馬會在河床底部挖出一個大洞,然後從中尋找潮濕的泥土。
牠們會集中在水塘中,由於水塘沒有多少空間,所以最後會有河馬為了擠進水塘而互相打架。

交配期來臨時,成熟的公河馬會為交配權而互相打鬥,
不過由於方式非常激烈,所以有時也會有河馬在打鬥中喪生。
牠們打鬥的方式是先衝向彼此,然後將嘴巴張得極大並嚎叫,
接著互相推擠、撕咬,其間所發出的聲音令人膽顫心驚。 
 
 

 

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